Nadadores que murieron en la guerra


Cecil Healy

Aunque en NotiNat hayamos hablado en alguna ocasión de hechos de natación ocurridos durante las dos “Grandes Locuras Mundiales”, el caso es que se hace difícil establecer relaciones entre “guerra” y “natación”, dos palabras que representan ideas totalmente diferentes.

 
Hoy, en cambio, vamos a establecer una cierta relación entre ambas, para recordar a algunos de los que cayeron por la intransigencia, el odio, y la locura que, en (demasiadas) ocasiones, han asaltado a los humanos, sin distinción alguna de raza, religión, o pensamiento político, puesto que no otra cosa han producido todas y cualquier guerra que haya habido en nuestro planeta desde la más lejana antigüedad.
 
Hoy queremos prestar una especie de homenaje a todos aquellos nadadores que dejaron sus vidas en los campos de batalla. Evidentemente, no van a estar todos. No tenemos, ni conocemos, ninguna lista exhaustiva de todos los nadadores que murieron en las dos últimas grandes conflagraciones mundiales. Hemos encontrado únicamente trece casos, entre los más importantes, y es con estos que vamos a rendir nuestro tributo a todos aquellos que cayeron.   
 
I “Gran Locura”. Oszkar Demjan, nacido en Budapest el 28 de diciembre de 1891. Compitió en los Juegos de Estocolmo-1912, con el equipo de Austria-Hungría. Aunque ambas naciones, así como otras (Chequia, Eslovaquia, Eslovenia, etc.), formaban el Imperio Austro-húngaro, de corte poco más o menos federal, Hungría, por su tradición deportiva tenía derecho a competir separadamente de Austria y el resto del Imperio.
 
Fue eliminado en semifinales de 200m. braza, 3,11”2 (aunque con un mejor tiempo de 3,07”8 en las eliminatorias). En 1910 había sido recordista mundial de los 400 y 500m. braza (pruebas que dejaron de ser oficiales en 1950), con 6,39”8 (Budapest, 6 de marzo de 1910, en Budapest, p.33’33m.), y 8,27”2 (Viena, 27 de noviembre de 1910, p.34m.).
Formando parte del ejército austro-húngaro, y poco antes de cumplir los 23 años, el 4 de septiembre de 1914, Demjan cayó en acción de combate, en Sianky (Ucrania) luchando contra el ejército ruso del Zar Nicolas II.
 
Bela von Las Torres. Descendiente de una familia noble española emigrada a la corte austriaca, al parecer tras la Guerra de Sucesión española. Nació en Budapest el 20 de abril de 1890, y representó, como Demjan, a Hungría en los JJ.OO. de 1908 y 1912. En los de Londres-08, fue segundo con el cuarteto húngaro de 4x200m.crol, mientras era eliminado en semifinales de los 400m.libres. Cuatro años después, en Estocolmo-12, fue 5o. de los 400m.crol, 5,42”0 (5,34”8 en semifinales), y aunque el cuarteto húngaro se clasificó para disputar la final del 4x200m. con el 3r. mejor tiempo de las eliminatorias, no se presentaron a disputarla.
 
Fue recordista mundial de los 400m.libres con un tiempo de 5,28”4, el 5 de junio de 1912, en Budapest, p.35m., tiempo que perdió en la final olímpica, treinta y ocho días después. 
 
Con poco más de 25 años, Las Torres murió en acción de combate en la localidad de Castelnuovo, en Italia, en el frente donde el ejercito austro-húngaro se enfrentaba al italiano.
 
Percyval “Percy” Courtman. Británico. Nacido el 14 de mayo de 1888 en Manchester, fue un excelente bracista, que el 28 de julio de 1914, en Garston, p.25 yardas, pasaba a la historia de la natación al ser el primer nadador que cubría los 200m.braza en menos de 3 minutos, 2,56”6, siendo también recordista mundial de los 400 y 500m.braza, con tiempos de 6,14”4 y 7,51”0 respectivamente, en el curso de una misma prueba, el 11 de diciembre de 1912, en Manchester, p.25 yardas. Participó en los JJ.OO. de Londres-08, aunque sin conseguir pasar de las eliminatorias, 3,18”4.
 
Cuatro años después, participó en los de Estocolmo-12, consiguiendo el 3r. lugar de los 400m.braza, 6,36”4, y el 4o. de los 200m.braza, 3,08”8. Poco despues de cumplir sus 29 años, el 2 de junio de 1917, cayó en acción de guerra en la localidad francesa de Neuville-Bourjonval (Pas-de-Calais).
 
Kurt Bretting. Alemán. Nacido el 6 de junio de 1892 en Magdeburgo, puede decirse que fue quien inauguró la lista de recordistas mundiales de los 100m. que no han podido refrendar este título con el olímpico. El 6 de abril de 1912, en una piscina de 25m. de Bruselas, señalaba un tiempo de 1,02”4, nuevo récord mundial.
 
El récord tuvo “sus más y sus menos” puesto que se divulgó que había sido conseguido haciendo usó del denominado “walking-step”, es decir, la posibilidad de poder hacer dos o tres pasos, andando, antes de llegar al viraje, cuando la piscina no tenía la profundidad necesaria para poder nadar (sobre todo en la Europa Central, muchas piscinas de aquella época tenían, en uno de sus extremos, muy poca profundidad, destinada a los no nadadores), y aunque la FINA prohibia esta acción, era totalmente tolerada en la Europa Central.
 
Pocos meses después, participaba en los Juegos de Estocolmo, siendo totalmente superado por el nuevo as de la natación mundial, el norteamericano Duke Kahanamoku, pero también por otros dos nadadores, siendo finalmente 4o., tanto en el hectómetro como en el 4x200m.crol. Solo seis meses antes de terminar aquella y Gran Locura Mundial, y poco antes de cumplir los 26 años, el 30 de mayo de 1918, Bretting se dejaba la vida en las trincheras de Merville, en el terrible Frente Norte de Francia.     
 
Cecil Healy. Australiano. Estuvo todavía más cerca de la salvación que Bretting, puesto que murió en la localidad de Peronne, el 29 de agosto de 1918 (solo tres meses antes del armisticio que puso fin a la conflagración), en otro de los terribles frentes del norte de Francia, el del Somme, al dar su última carga al frente de uno de los batallones australianos que llegaron a Europa para ayudar a la victoria de los aliados.
 
Nacido el 28 de noviembre de 1881, Healy había sido uno de los pioneros del moderno crol, interesándose sobre todo en la coordinación entre brazos y piernas. Acérrimo defensor del 2-tiempos, intentó imponerlo en todas las distancias, aunque fracasó totalmente, quedándose, finalmente, como uno de los pocos velocistas que lo empleaba.
 
Fue el protagonista de uno de los gestos de mayor deportividad que se hayan dado en unos Juegos, cuando se negó a tomar la salida de las semifinales del hectómetro, si no se les permitía hacerlo también a sus rivales norteamericanos que, al haber llegado tarde a la convocatoria del juez de salidas, no se les permitía nadar. y todo ello, a pesar de que la ausencia de los norteamericanos le ponía el título olímpico poco menos que en bandeja.
 
II “Gran Locura”. Otto Herschmann. Austriaco. Nacido el 4 de enero de 1877. Participó en los y JJ.OO. de Atenas-1896, divergiendo su actuación según las fuentes consultadas. Mientras para unos fue el 2o. clasificado de los 100m.libres (el “Rapport oficielle” del Comité Organizador de estos Juegos, nombra al griego Koraphas, de Cefalonia, como 2o.clasificado); para otros fue 3r. clasificado, mientras para otros incluso llegó en el 4o. lugar. El problema, hasta el momento, no ha podido resolverse, aunque nosotros, por diferentes razones, lo clasificamos en 4o.lugar.
 
Ha sido uno de los pocos deportistas que ha participado en dos deportes olímpicos totalmente diferentes, puesto que en los de Estocolmo-12, ganó la medalla de plata por equipos en la especialidad de esgrima con sable. Fue Presidente del Comité Olímpico Austriaco entre 1912 y 1918, y de la Federación Austriaca de Natación entre 1914 y 1932. En 1942, con 65 años cumplidos, fue detenido por ser de religión judía, para ser deportado al campo de concentración yugoslavo de Izbica, pero el tren en el que iba fue desviado hacia el campo de exterminio de Sobibor, en Polonia, en el que fue gaseado el 17 de junio de 1942.
 
Teofilo Ildefonso (o Yldefonso). Filipino. Nacido el 11 de noviembre de 1902, participó en tres ediciones de los Juegos. En las de Amsterdam-28 y Los Angeles-32, fue tercero de los 200m.braza, con tiempos de 2,56”4, y 2,47”1 respectivamente. En los de Berlin-36, ya con 34 años, fue 7o. con 2,51”1 (aunque señalando mejores 2,46”8 en “semis”. Junto a sus dos medallas, Ildefonso también es conocido por haber sido el primero en practicar la denominada “braza submarina”, es decir, hundiendo el cuerpo, de manera a prolongar la brazada hasta prácticamente los muslos (tal y como se hace actualmente después de la salida y los virajes).
 
Aunque su braza no tuvo seguidores, los japoneses (paradojas de la vida) la adoptaron años después, cuando, en 1953, la FINA separó las dos modalidades de braza clásica y mariposa, aunque fue prohibida en 1957. 
 
Después de la Batalla de Bataan, en la que el ejército japonés derrotó al norteamericano, los prisioneros de este, junto con un gran número de civiles filipinos, entre los cuales Ildefonso, fue trasladado al campo de concentración de Capas, distante unos 100 km. efectuando el recorrido a pie, fuertemente maltratados por los japoneses, y sin apenas recibir ni comida ni agua, lo que produjo una gran mortaldad entre ellos. El 19 de junio de 1942, poco después de llegar a Capas, moría el bracista filipino.
 
Joachim Balke. Alemán. Nacido el 12 de septiembre de 1917, participó en los Juegos de Berlin-36, consiguiendo el 6o. lugar de los 200m.braza, 2,47”8 (con un mejor de 2,45”4 en semifinales). Dos años después, en los Europeos de Londres-38, se proclamó campeón de Europa de los 200m.braza con un tiempo de 2,45”8. Además, fue recordista mundial de los 100m.braza con un tiempo de 1,09”5 (12 de noviembre de 1938 en Bremen, p.25m.), aunque sin que haya constancia de como nadó la distancia, puesto que empleaba tanto la braza como la mariposa, mezclándolas a lo largo de la prueba (en la final olímpica, por ejemplo, nadó el primer largo en mariposa, para pasar después a braza clásica, aunque antes de llegar a los virajes hizo dos o tres brazadas de mariposa. Murió en el frente ruso de Veliky Novgorod, en Ucrania, el 19 de enero de 1944.
 
Shigeo Arai. Japonés. Nacido el 8 de agosto de 1916 en Shizuoka. Participó en los Juegos de Berlin-36, consiguiendo la medalla de bronce de los 100m.crol, con un tiempo de 58”0, a solo 1 décima de segundo del 2o. clasificado, con mejores tiempos, 57”7 y 57”9 en eliminatorias y semifinales. Fue campeón olímpico con el cuarteto de 4x200m.crol, 8,51”5, con nuevo récord mundial y olímpico. Murió el 19 de julio de 1944, formando parte del ejercito que había invadido Birmania (la actual Myanmar).
 
Helmut Fischer. Alemán. Nacido el 29 de enero de 1911. Participó en los Juegos de Berlin-36, consiguiendo el 5o. lugar de la final de 100m.crol, con un tiempo de 59”3 (con mejores registros, 57”9 y 58”7 en eliminatorias y semifinales). Nadó también el 4x200m.crol, de los que fue 5o. de la final. Fue sub-campeón de Europa de los 100m. crol en los europeos de Magdeburgo-34, con un tiempo de 59”8, a una sola décima del campeón, así como sub-campeón del 4x200m.crol.
 
Cuatro años después, en los europeos de Londres-38, fue 5o. de los 100m.crol con 1,01”9. Fue recordista mundial de 4x100m.crol, con un tiempo de 4,03”6, el 5 de marzo de 1938, en Bremen, p.25m.
 
Fue un lejano precursor de las salidas submarinas, en las que batiendo únicamente con piernas de crol, alcanzaba fácilmente los 15-20 metros, no solo sin perder terreno respecto de sus adversarios, sino que, en ocasiones, ganándolo. Murió en 1944, en acción de guerra, aunque desconocemos en qué lugar.
 
Hans Freese. Compañero de equipo de Fischer, nació el 17 de febrero de 1918. Participó en los Juegos de Berlin-36, aunque sin poder pasar de las semifinales, aunque estuvo muy cerca de la final de los 400m., 9o. en 4,58”5, mientras era el 11o. de los 1.500m., 20,27”6. Como Fischer, formó parte del equipo recordista mundial de los 4x100m.crol con su equipo, el Bremischer S.C., y como él, murió en acción de guerra en 1944, ignorando igualmente el lugar.
 
Ferenc Csik. Húngaro. Nacido el 12 de diciembre de 1913 en Kaposvar, fue uno de los campeones olímpicos más sorprendentes de la historia, al ganar la final de los Juegos de Berlin-36, contra todo pronóstico, teniendo frente a él a los tres nadadores japoneses, al recordista mundial (el norteamericano Peter Fick), y al alemán Helmur Fischer, que nadaba ante su público. Csik se impuso a todos ellos en los últimos metros, con un tiempo de 57”6. Fue también 3o. del 4x20m. crol.
 
Dos años después, nadó en los europeos de Londres-38, consiguiendo los títulos de 100m.crol, 59”7, y 4x200m.crol. Fue recordista mundial de 4x100m.crol en tres ocasiones: 4,10”2 con el equipo de la Universidad de Budapest, el 26 de junio de 1937; 4,06”6, pocas semanas después, el 15 de agosto, y 4,02”0, el 14 de julio de 1938, todas ellas en Budapest.
 
Murió el 29 de marzo de 1945 en las calles de Budapest en el curso de uno de los bombardeos que precedieron a la entrada del ejército soviético en la capital húngara, cuando ayudaba a socorrer a los heridos del bombardeo.
 
Y, por último, Takashiro Saito. Japonés. Entrenador de algunos de los nadadores olímpicos japoneses que conquistaron la supremacía mundial entre 1930 y 1940. Durante la guerra fue el encargado de preparar nadadores japoneses para misiones suicidas, ya fuera como hombres-rana, o como torpedos humanos. Parece ser que al final de la guerra se inmoló junto a sus últimos alumnos. Sin embargo, no hemos conseguido saber el nombre de ningún nadador famoso que haya pasado por aquella “escuela”.
 
Guillem Alsina